ACERCA DE LAS ORCAS DE CANARIAS

Agosto 2013

Hoy queremos abrir el blog haciendo mención a una noticia que ha despertado mucho interés por parte de diversos medios de comunicación: el avistamiento por el barco de whalewatching Fancy II de un grupo de orcas (Orcinus orca) alimentándose de dos crías de zifios en la isla de La Palma.

orcatuca
Ilustración de Antón Van Helden.

Se tiene constancia desde hace tiempo que esta especie visitaba Canarias de forma esporádica, pero cada vez con más frecuencia es avistada por barcos de whalewatching y grupos de investigación que trabajan en las islas (Canarias Conservación, SECAC y Universidad de La Laguna). Aunque hay que destacar que esta es la primera vez que se tienen imágenes y datos de un avistamiento en la isla de La Palma, y que, hasta donde alcanza nuestro conocimiento, se observa un comportamiento de depredación de esta especie sobre el zifio de Blainville.

Los avistamientos de orcas en Canarias suelen darse durante la época estival (verano), asociados normalmente a la presencia de túnidos en nuestras aguas, lo que podría indicar que la especie visita con asiduidad nuestras costas de forma estacional.

La orca es la especies de cetáceo más ampliamente distribuida en todos los océanos del Mundo, pudiendo encontrársela desde las frías aguas polares hasta los trópicos. Son cetáceos de alto nivel trófico, que poseen dietas variables dependiendo de la estación y de la zona geográfica donde se encuentren. Principalmente se alimentan de peces, aunque también atacan a mamíferos y aves marinas. En algunas zonas, determinados grupos de orcas se han especializado en sus tácticas de caza y depredan grandes ballenas, lo que ha provocado que en español se les diera el nombre de “ballenas asesinas”, que no es más que una mala traducción del inglés “Killer whales”, siendo la traducción correcta “asesina de ballenas”.

En la zona del Atlántico norte parecen existir tres tipos de orcas diferentes, las orcas del tipo A, tipo B y tipo C; cuyas diferencias principales radican en el tamaño y el tipo de alimentación. Las orcas del primer tipo, son de menor tamaño y se alimentan principalmente de pequeños peces pelágicos como arenques y chicharros, aunque ocasionalmente también atacan a focas y marsopas. Además, el desgaste en sus dientes sugiere que los tiburones pueden jugar un papel importante de su dieta. Las orcas del tipo B en cambio son de mayor tamaño y parecen alimentase principalmente de especies de cetáceos, como puede ser el rorcual aliblanco.

Ahora bien, ¿de dónde vienen las orcas que se observan en Canarias?

La población conocida más cercana a las costas del archipiélago, es la que actualmente se puede observar en el Estrecho de Gibraltar (que pertenecería al tipo C) y que está siendo estudiada desde hace varios años por el grupo Conservación, Información y Estudio sobre Cetáceos (CIRCE). Esta población de orcas se observa de forma regular, considerándose residentes en el Estrecho de Gibraltar y en las adyacentes aguas atlánticas. El análisis de las asociaciones observadas en esta población llevada a cabo mediante la técnica de foto-identificación, revela que estos grupos mantienen asociaciones estables en el tiempo, con una alta filopatria natal, asociándose con individuos de otros grupos sólo con fines reproductores. En el Estrecho habitan cinco grupos sociales, de los cuales, las manadas de Camacho y Morales son los que se han seguido de forma continua anualmente. Estas orcas son las que se pueden observar en las aguas centrales del Estrecho y que corresponden con los grupos que interactúan con la pesquería de atún. Las orcas del Estrecho poseen diferentes preferencias alimenticias: un grupo que se alimentaría exclusivamente de atún rojo y un segundo grupo que parece alimentarse básicamente de atún pero que también lo hace de otras especies.

La población Canaria de orcas podría por tanto pertenecer a alguno de esos grupos, ya que se supone que también se alimenta de túnidos, aunque en la actualidad no parecen existir coincidencias en los pocos individuos fotoidentificados en Canarias y de los que se pudo hacer estudios genéticos.

Si queréis más información acerca de la población de orcas y otras especies del Estrecho de Gibraltar os aconsejamos consultar la página de publicaciones de CIRCE, de donde nosotros hemos extraído esta información. Para más información acerca de las diferencias genéticas en las orcas del Atlántico norte pinchar aquí (en inglés).

Canarias es un punto caliente en cuanto a la biodiversidad de cetáceos, con alrededor de 30 especies confirmadas. Algunas especies, como las orcas, se ven de forma ocasional en épocas determinadas. Otras sin embargo, parecen residir en localidades concretas de las costas canarias, como pueden ser los calderones en el sur de Tenerife o la población de zifios en las islas de El Hierro y La Palma. Cada vez se tienen más conocimientos sobre las especies que podemos encontrar en el archipiélago, aunque existen algunas que se suelen avistar y de las que escasean datos acerca de su distribución, número de individuos o estructura social, como  es el caso del calderón gris o delfín de Risso.

Aquí os pasamos el vídeo grabado por el patrón del barco Fancy II, donde se puede ver al grupo de orcas avistado en La Palma:

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